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Importancia y cuidados de las raíces del cafeto


Además de ser el soporte de la planta, el sistema radicular de los cafetos actúa como el principal órgano para la absorción de nutrientes y agua. Las raíces producen también diferentes sustancias con actividad hormonal que son importantes para el funcionamiento de los cafetos. Al estar en contacto directo con el suelo, el sistema radicular interactúa con los organismos que allí se desenvuelven y esto promueve cambios físicos y químicos que son capaces de modificar las condiciones de fertilidad del suelo, un factor determinante para la producción.

¿Qué afecta el desarrollo y la función de las raíces?

La salpicadura de suelo en los almácigos ocasiona desarrollo de raíces adventicias.

El desarrollo y funcionamiento de las raíces está determinado por la genética de las plantas y por diversas condiciones del suelo y clima. Por ejemplo, hay variedades como el café robusta que presentan un vigoroso desarrollo radicular, lo que confiere mayor resistencia. También se destacan los cafés Bourbón en comparación con otras variedades desarrolladas a partir de los cafés Typica y Mundo Novo. Sin embargo, las características genéticas pueden ser modificadas drásticamente por el efecto del ambiente físico y químico del suelo. Un buen suministro de agua, una buena oxigenación favorecida por el drenaje del suelo, la ausencia de capas duras, la corrección de la acidez, la neutralización del aluminio y el suministro adecuado de nutrientes son aspectos importantes para el desarrollo radicular profundo, vigoroso y activo.

El crecimiento de raíces absorbentes responde también a efectos climáticos debido a las diferentes condiciones de temperatura y humedad a lo largo del año. Los factores mencionados genética, ambiente físico y químico del suelo, temperatura y humedad junto al manejo durante la formación de plántulas y cuidados al transplante, pueden determinar el éxito o el fracaso de una plantación al influenciar directamente el desarrollo del órgano por el cual los cafetos se alimentan.

Problemas frecuentes encontrados en las raíces de los cafetos

Raíz doble producida por el desarrollo de la

pivotante del patrón y del material injertado.

Cuando el agricultor observa que su plantación comienza a disminuir en producción o que ocurre muerte de los cafetos sin causa aparente, es necesario examinar lo que sucede en el suelo. Los análisis de nutrientes pueden revelar un estado normal o un pequeño desequilibrio entre elementos, el cual se espera corregir con la siguiente fertilización. Sin embargo, a menos que el desequilibrio entre nutrientes sea extremo, no se puede considerar a este factor como la causa de la muerte del cafetal.

Al revisar el sistema radicular de plantas enfermas pueden encontrarse alteraciones en su morfología, desarrollo radicular pobre, baja relación raíz/parte aérea, raíces torcidas, engrosamientos de las mismas por excesos de aluminio y las deficiencias o excesos de agua, que restringen la capacidad de absorción de nutrientes, predisponen al ataque de microorganismos causantes de enfermedades y pueden conducir a la planta a sufrir estrés fisiológico. Muchas plantas reflejan los efectos de estas situaciones estresantes con una caída considerable en la producción o, inclusive, con la muerte.

Beckley (1935) demostró que cafetos que presentaban carga excesiva de frutos o superproducción, llegaban a presentar muerte descendente. Se demostró que ésta era precedida por severa muerte de raíces finas y raíces de soporte que ocurrían antes de la manifestación de agotamiento de los cafetos, pero que se intensificaban cuando los síntomas eran más evidentes. La muerte de los cafetos en estas circunstancias se debía, posiblemente, a disminución en la reserva de carbohidratos y a deficiencias en la absorción de nutrientes y en la producción de compuestos hormonales provocados por la pérdida de raíces.

En varias visitas realizadas a fincas  de café que presentan cafetos con síntomas de agotamiento y muerte, se han observado varios problemas en el sistema radicular. Algunos de los defectos frecuentemente encontrados se muestran en el Cuadro 1.

 

Cuadro 1. Defectos encontrados en raíces de plantas con síntomas de agotamiento y sus posibles causas.
DEFECTOS POSIBLES CAUSAS
Torcimiento y mala formación de raíces Presencia de capas duras de suelo, siembra con punta torcida, falta de poda de raíz durante la siembra al campo definitivo.
Raíces entorchadas Siembra doble en un mismo agujero, menos frecuente debido a que actualmente este sistema de siembra es poco utilizado.
Punta doble en la raíz pivotante Poda de raíces muy alta durante el transplante al vivero. Puede ocurrir en plantas injertadas, cuando tanto el material a injertar como el patrón desarrollan su raíz.
Raíces engrosadas Ataque de nemátodos (Meloigogyne), excesos de aluminio en el suelo.
Pobre desarrollo de raicillas absorbentes Ataque de nemátodos (Pratylenchus), y otras plagas del suelo, deficiencias de fósforo.
Poca raíz en relación a la parte aérea Deficiencias genéticas, baja fertilidad, limitaciones físicas del suelo.
Raíces adventicias (producidas a partir del tallo) Siembra muy profunda, cubrimiento del tallo por salpicadura de suelo en los almácigos, defectos genéticos.

Recomendaciones para obtener un buen desarrollo radicular

Sistema radicular mal desarrollado por

causa de limitaciones físicas del suelo

  • Para evitar malformaciones en las raíces de sus cafetos seleccione adecuadamente la semilla y la variedad a plantar.
  • Procure establecer un sistema de muestreo a nivel de los almácigos para verificar que las plantas que serán llevadas al campo definitivo no presentan malformaciones.
  • Siempre que sea posible, incorpore abundante material orgánico al agujero de siembra.

Por ejemplo, pulpa bien descompuesta, bocashi, vermicompost o cualquier otra fuente de abono orgánico.

  • Siga las recomendaciones proporcionadas por Anacafé en su Guía Técnica de Caficultura para obtener una plantación sana y productiva.