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El cafeto y la gallina ciega



Figura 1. El conjunto de plagas de la raíz del café.

Las plagas de suelo aparecen principalmente en terrenos con diversidad vegetal y de sombra, áreas en donde debe ponerse en práctica la tecnología de producción para disminuir los problemas de plagas a los que se enfrentan los caficultores.

En la figura 1 aparecen los principales insectos plaga de la raíz del café: los gusanos blancos o gallinas ciegas (Phyllophaga spp); los gusanos alambres y nocheros (Agriotis sp y Melanotus spp); las ninfas de cigarras (Quesada gigas); los piojos blancos o las cochinillas (Dysmicoccus brevipes y Geococcus spp) y los barrenadores de la raíz y tallo (Plagiohammus maculosus).

Destaca en importancia la plaga conocida como gallina ciega, Phyllophaga spp con altos porcentajes de infestación y severos daños radiculares. Esta corresponde al grupo de coleopteros.

La presencia de poblaciones de gallina ciega en plantaciones de café depende de varios factores importantes: el tipo de suelo, el contenido de materia orgánica de la población de depredadores y el porcentaje de sombra.

Los principales aspectos biológicos, ecológicos y económicos referentes a esta plaga se describen a continuación:

Las gallinas ciegas pasan por cuatro estados biológicos: el huevo, la larva o gusano, la pupa y el adulto. Los adultos, conocidos como ronrones de mayo, malines o abejones, aparecen al inicio del período lluvioso en grandes cantidades para poder reproducir la especie. Se alimentan de hojas y frutas de arbustos y árboles a los cuales dañan. Luego, las hembras se entierran y depositan en el suelo más de 50 huevos por hembra. (Figura 2.)

Existen tres grupos de larvas de gallina ciega de acuerdo a su hábito de alimentación: en raíces (gallinas ciegas rizófagas estrictas); en materia orgánica (gallinas ciegas saprófagas estrictas); y las que se alimentan de raíces o de diversidad de materia orgánica (gallinas ciegas facultativas).

El ciclo biológico del ronrón de mayo o gallina ciega (Phyllophaga) se completa dentro del suelo, pero la larva subsiste al alimentarse de raíces y así poder sobrevivir uno o dos años.

Los daños directos que causa esta plaga son el descortezado y la mutilación de raicillas del café, los cuales son irreversibles. Además, favorecen la penetración de hongos, bacterias y otros patógenos que pudren las raíces, ocasionando severas lesiones que pueden originar, incluso, la muerte de la planta.

En Guatemala se conocen más de 15 especies diferentes de gallina ciega, es por ello que se le ha denominado el Complejo de Gallina Ciega del género Phyllophaga, (Figura 3).

El complejo Phyllophaga, es el tipo de gallina ciega más severo en plantaciones de café, porque sus daños son difíciles de observar y son irreversibles. Una planta dañada por esta plaga manifiesta síntomas de amarillamiento, poco desarrollo y una merma en la producción. El proceso de deterioro del sistema radicular de la planta, puede ocasionar la muerte de la planta, situación que puede ocurrir con menor o mayor severidad, dependiendo del numero de larvas presentes en la raíz de la planta de café.


Figura 2. Los estados de desarrollo de la plaga conocida
como Gallina Ciega. (Catie, 1998)


Figura 3. Phyllophaga valeriana especie con mayor
densidad y presencia en café.


Figura 4. Raster o parte posterior de la larva de
Gallina Ciega, estructura útil para su determinación.


Figura 5. Larva de escarabeido infectada por
el hongo Metarhizium.

Los daños en las raíces son mayores en el período lluvioso o al final de mismo, porque la larva requiere de mayor alimentación. Cuando esto sucede, en plantas jóvenes se observan parches amarillentos, poco desarrollo y vigor; mientras que las plantas adultas tiene un tono amarillento, son poco productivas y se marchitan. En plantas jóvenes los daños severos pueden causar mortalidad.

Una zona cafetalera infestada por larvas de gallina ciega a diferentes densidades se caracteriza por:

  1. Plantas decaídas o marchitas.
  2. Plantas amarillentas.
  3. Plantas con paloteo.
  4. Plantas con poco crecimiento vegetativo.
  5. Plantas poco productivas.
  6. Plantas con raíces primarias descortezadas o mutiladas.
  7. Plantas con raíces secundarias cortadas.
  8. Plantas con pocas raicillas.
  9. Plantas con mayores síntomas en temporada de calor o época seca.
  10. Plantas que se recuperan al caer la lluvia y vuelven a manifestar síntomas en períodos secos.

La especie de gallina ciega predominante en el sur oriente y la meseta central es Phyllophaga valeriana (Figura 4), seguida de Phyllophaga menetriesi.

Observaciones de campo realizadas en Santa Rosa de Lima, Santa Rosa, muestran que la infestación de las larvas de gallina ciega varían entre 40 y 72 por ciento. Cada planta está afectada por entre 1 y 7 larvas.

Por otro lado, en Sacatepéquez y Chimaltenango, las infestaciones en cafetales oscilaron entre 50 y 100 por ciento, respectivamente. La presencia de larvas por planta llegó hasta 18 en San Martín Jilotepeque y desde 3 hasta 35 en Antigua Guatemala y Villa Canales. Figura 6.

El control de esta plaga es difícil porque vive dentro del suelo y los daños aparecen en las plantas cuando ya están avanzados. Además, los síntomas del daño pueden confundirse con deficiencias nutricionales, falta de agua y daños ocasionados por otras plagas y enfermedades, por lo que su combate se confunde o se retarda.

El control de la plaga puede realizarse previniendo que el adulto se reproduzca, para el efecto, es necesario capturarlos al inicio de las lluvias utilizando diferentes métodos como las trampas de luz (control etológico). Las poblaciones de larvas deben suprimirse o controlarse en agosto y octubre con insecticidas (control químico), o a través del uso de hongos y nemátodos aplicados al suelo (control biológico). Figura 5.